Google Earth como herramienta periodística

Google Earth como herramienta periodística

No cabe duda de la importancia de los mapas en el periodismo, y aquí hemos hablado en bastantes ocasiones del uso de mapas en iniciativas de periodismo ciudadano, incluyendo Google Maps. Journalism.co.uk nos descubre un nuevo uso, pero en esta ocasión mediante Google Earth. Sanjana Hattotuwa, fundador de Groundviews, portal de periodismo ciudadano de Sri Lanka, es el protagonista de ese ejemplo de uso periodístico del programa de mapas de Google.

A finales de 2012, Hattotuwa se dio cuenta de que al utilizar el deslizador de tiempo de Google Earth, una herramienta que muestra imágenes de satélite tomadas en diferentes fechas, podía ver la presencia y la posterior desaparición de los campos de refugiados en la fase final de la guerra civil en su país.

Las imágenes muestran una franja litoral de tierra entre el mar y una laguna en el noreste de Sri Lanka, donde los desplazados vivían en campamentos. Una imagen tomada en marzo de 2009, dos meses antes del final de la guerra, muestra los campos de refugiados. En mayo de 2009, Google Earth documenta el área como “tierra estéril”:

Comparación de imágenes en la línea de tiempo de Google Earth

Hattotuwa lo explica en un post, en el que incluye más imágenes –y a mayor resolución–, así como vídeos mostrando la comparación entre imágenes –creados con la herramienta de análisis de diferencias Kaleidoscope para Mac. En entrevista con Journalism.co.uk habla sobre la tragedia que documentan esas imágenes:

Una cosa es leer sobre lo que ocurrió en esa zona en los primeros cinco meses de 2009, a través de lo que podemos encontrar en Human Rights Watch o Amnistía Internacional, pero otra muy distinta es ver lo que era la realidad sobre el terreno. Incluso verlo en Google Earth es escalofriante, es horrible. Estamos hablando de cientos de miles de personas en una franja de tierra viviendo un horror inimaginable.

El deslizador de tiempo de Google Earth no nos muestra cualquier fecha que deseemos. Situándonos sobre diferentes áreas del globo, podemos comprobar que la disponibilidad de imágenes y rango de fechas no es la misma. Pero aún así, como demuestra la experiencia de Hattotuwa, puede ser una herramienta útil en algunos casos.

Por poner un ejemplo alternativo al de Groundviews, trasteando con el deslizador encontramos estas dos imágenes de una zona del sur de Madrid, en 2000 (izqda.) y 2012 (dcha.), antes y después del boom de la construcción que ocasionó la célebre burbuja inmobiliaria en España:

Comparación de imágenes en la línea de tiempo de Google Earth

Una de las preocupaciones de Hattotuwa es la imposibilidad de mantener un archivo de toda esa información geoespacial, tan vital –considera– en el caso de la historia de su país. Esa información –añade– se encuentra en poder de Google y es “rehén de la política de Google sobre retención de datos”.

Aún así, y como el propio trabajo de Hattotuwa nos muestra, Google Earth se nos revela como una herramienta más a consultar cuando busquemos comparar imágenes de un mismo lugar en fechas diferentes.

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